HEIST-OP-DEN-BERG – Een hevige, uitslaande brand heeft maandagnacht het bekende Heistse café Den Afgrond compleet vernield. Uitbater Walter Claes merkte de brand op en alarmeerde de hulpdiensten. Niemand raakte gewond.

De brand in café Den Afgrond aan de Herentalsesteenweg brak kort na half twee dinsdagochtend uit. Op dat ogenblik was er niemand in de zaak aanwezig. Het café is op maandag en dinsdag gesloten. ‘Ik had ‘s avonds nog wat gewerkt in het café en was nadien iets gaan drinken in een ander café. Maar toen ik ‘s nachts terugkeerde naar mijn café om nog wat klusjes uit te voeren, merkte ik dat het licht niet meer brandde en zag ik binnen ook een vuurgloed’, zucht uitbater Walter Claes. ‘Ik heb de deur van mijn café nog geopend maar het hele gebouw zat onder een verstikkende rook. Binnengaan en nog iets redden of zelf beginnen te blussen was onmogelijk.’

Claes en enkele buren alarmeerden de brandweer. Die was na enkele minuten al ter plaatse maar toen sloegen de vlammen al metershoog door het dak.

De brand woedde vooral op de zolder. ‘Daar lag eigenlijk het archief van mijn zaak. Gadgets, herinneringen aan vroeger maar ook een voorraad aan glazen. Ik ben nog niet boven geweest maar vrees dat alles vernield is’, gaat Walter verder. ‘Ik baat het café ondertussen ruim achttien jaar uit. Tijdens het paasweekend had ik zelfs nog een evenement gepland. Dat moet ik nu natuurlijk annuleren. De schade aan het café is heel groot. Het dak is volledig weggebrand, de zolder is compleet vernield en beneden is er veel rook- en waterschade en ligt er heel wat puin. Het was al een oud gebouw. Of een afbraak noodzakelijk is, weet ik nog niet. De schade is niet te overzien.’

Herberg gesloten

Toch prijst de bekende cafébaas zich gelukkig dat er niemand gewond is geraakt. ‘Aan de ene kant was het spijtig dat de herberg gesloten was. Anders was het vuur sneller opgemerkt en was de schade een heel stuk kleiner geweest. Maar anderzijds is er niemand gewond en dat is het allerbelangrijkste.’

De brandweer van Heist-op-den-Berg kreeg de brand snel onder controle. ‘Na een tiental minuten blussen waren we de situatie meester’, zegt brandweercommandant Bert Michielsen. ‘De wind speelde bovendien wat in ons voordeel. De woning die net achter het café ligt, liep daardoor geen enkel gevaar. Café Den Afgrond was echter niet meer te redden.’

Branddeskundige

Omdat de oorzaak van de brand gisterennacht nog niet helemaal duidelijk was, stuurde het Mechelse parket een branddeskundige ter plaatse voor een onderzoek. Die kwam tot het besluit dat de brand wellicht in de buurt van een kachel is ontstaan. Kwaad opzet wordt uitgesloten.

Café Den Afgrond is een typisch biercafé waarbij een honderdtal verschillende bieren te verkrijgen waren. De zaak was daardoor bekend in het hele land.